By: Christine Settar

Photos by: Shruti Arora

Coral Reef Discovery Week is not your run of the mill summer camp. It is not simply an educational course for high school students to memorize facts and note take; most of which they’ll most likely forget as summer priorities take over. It is about discovery, and that is key to what the team of researchers, educators, and students have been doing within the Coral Reef Discovery Week program at the University of the Virgin Islands Center for Marine and Environmental Studies for the past three years.

Every summer, Coral Reef Discovery Week is promoted locally and students are recruited via an application process based on interest in marine science, conservation, and natural resource management, and potentially a career in related fields.  Participants start the week with an introduction to water safety, then move into themed lessons piggy backed by experiential activities; for example, a Geographical Information System lesson is solidified with a fun scavenger hunt using GPS. The week progresses with coral reef biodiversity, techniques in scientific research, issues in environmental conservation, marine debris, fisheries, urchin spawning experiments, using art to communicate about science and conservation, invasive species, and much more. Lessons—given by UVI faculty, staff, and graduate students, as well as guest speakers from the community—are kept brief and usually first thing in the morning.  Each lesson is reinforced by practical experience, making this program special and memorable for the students.

Initially conceived by UVI faculty and its partners working with Sea Grant research funding in 2008, a class from local Ivanna Eudora Kean high school was engaged in a fun one-day field trip to learn about symbiosis and coral reefs. It was a hit with everyone involved, so the field trip blossomed into a week -long intensive course open to US Virgin Islands high school students in the summer of 2009, under the leadership of the University of the Virgin Islands Sea Grant Marine Advisory Service. The program continued in 2010 and again in 2012 with the support of the Community Foundation of the Virgin Islands.

The highlight this past summer was perhaps the guided “Ridge to Reef” hike beginning at the top of a mountain in St. Thomas, winding through dry tropical forests, past crumbling old plantation structures and mangrove habitats, onto a rocky beach, and into a bay where a few intact coral reefs remain. Or maybe the students most enjoyed their trip to the local Coral World aquarium, or the dissection of a lionfish, or better yet, the kayak experience through a marine protected area with local VI Ecotours. Some thoroughly enjoyed the challenge presented by correctly identifying corals along an underwater trail in the waters off the dock at the Center for Marine and Environmental Studies.  All of them reported having a fantastic time learning about their backyards and some wanted to know if the program could be extended into the rest of the summer.

Researchers involved with the 2012 program teamed up to further develop the program and together asked questions in order to gauge the program’s effectiveness. They want to identify the direction the program should go in the future, if changes exist in student knowledge and attitude before and after the program, and they want to determine if the experience influences student interest in marine science careers. Surveys were delivered pre and post-program, observations were logged throughout the week, and a focus group session was integrated with activities at the end of the week. Preliminary results are encouraging: students displayed an increase in knowledge and awareness of coral reefs and conservation in the Virgin Islands (see Figures 1 & 2); with group learning settings and hands on experiences increasing the knowledge of the participants. Attitudes regarding specific coral reef factors changed from negative at the beginning of the week to positive by the end of it. More thorough analysis of the data is being conducted by the UVI team and will be shared.

Perhaps the greatest success of this program is the community alliance that was created in order to make this experience the best it can be for its youth. The program will again be offered in the summer of 2013 and the UVI team hopes that with program refinement, based on participant feedback and scientific study, “Coral Reef Discovery Week” will someday expand into “Coral Reef Discovery Summer.”

For more photos, please visit our Flickr page, and check back here to watch for program updates, and stay with us on Facebook.

Figure 1. After participating in Coral Reef Discovery Week the number of students who felt they had a lot of knowledge about coral reefs increased from 18% pre-camp to over 90% post-camp.

 

 

 

 

 

Figure 2. Knowledge of environmental conservation also increased.  After the camp, all students felt they had a few pieces of knowledge about conserving their environment and those that knew a lot increased by 60%.

 

 

 

 

Por: Christine Settar

Traducido al español por: Odette M. Ortiz Mercado

El Coral Reef Discovery Week no es un campamento de verano típico. No es simplemente un curso educativo para que estudiantes de la escuela superior memoricen datos y tomen notas, lo cual probablemente olvidarán ante otras prioridades en el verano. Se trata sobre descubrir nuevas cosas y ésa es la clave de lo que el equipo de investigadores, educadores y estudiantes han estado haciendo en el Programa Coral Reef Discovery Week en el Centro para estudios marinos y ambientales de la Universidad de las Islas Vírgenes por los últimos tres años.

Durante cada verano, el Coral Reef Discovery Week es promocionado localmente y se reclutan estudiantes mediante un proceso de solicitud basado en el interés por las ciencias marinas, la conservación y el manejo de recursos naturales, y el potencial de seguir una carrera en campos relacionados. Los participantes comienzan la semana con una introducción a seguridad acuática; luego pasan a lecciones temáticas apoyadas por actividades prácticas; como por ejemplo, una lección sobre el Sistema de Información que es acompañada por una divertida búsqueda de tesoro utilizando GPS. La semana continúa con lecciones sobre la biodiversidad del arrecife de coral, técnicas de investigación científica, asuntos sobre la conservación ambiental, desperdicios marinos, pesquerías, experimentos de desove de erizos de mar, el uso del arte para comunicar la ciencia y la conservación, especies invasivas y muchos más. Las lecciones —ofrecidas por facultad, personal y estudiantes graduados de la UIV, al igual que presentadores invitados de la comunidad—son cortas y usualmente son ofrecidas temprano en la mañana. Cada lección es reforzada por experiencias prácticas, lo que hace que este programa sea especial y memorable para los estudiantes.

Este programa educativo fue conceptualizado inicialmente por facultad de la UIV y sus socios que trabajaban con fondos de investigación de Sea Grant en el año 2008 cuando un grupo de la escuela superior local Ivanna Eudora Kean participó de un divertido día de excursión para aprender sobre simbiosis y el arrecife de coral. El éxito fue tal que el día de excursión se transformó en una semana de cursos intensivos abiertos a estudiantes de escuela superior de las Islas Vírgenes Estadounidenses en el verano de 2009, bajo el liderato del Servicio de Consejería Marina de Sea Grant de la Universidad de las Islas Vírgenes. El programa cuenta con el apoyo de la Fundación Comunitaria de las Islas Vírgenes. El mismo se llevó a cabo también en los años 2010 y 2012.

El verano pasado la actividad que más se destacó probablemente fue la excursión guiada “Ridge to Reef” comenzando en el tope de una montaña en St. Thomas, serpenteando a través de bosques secos tropicales, pasando por viejas estructuras en plantaciones y manglares, seguido por una plata rocosa, y finalizando en una bahía sonde quedan unos pocos arrecifes de coral intactos. También puede ser que los estudiantes disfrutaron más de su excursión al acuario Coral World, o su disección de un pez león, o mejor aún un viaje en kayak por un área marina protegida con la compañía local VI Ecotours. Algunos disfrutaron mucho del reto presentado por la identificación correcta de corales por un tramo submarino en las aguas del muelle en el Centro para estudios marinos y ambientales. Todos reportaron que disfrutaron su tiempo aprendiendo sobre sus patios y algunos querían saber si el programa podría ser extendido el resto del verano.

En 2012, investigadores involucrados con el programa educativo, formaron un equipo para mejorarlo y juntos realizaron una serie de preguntas para medir su efectividad. Quieren identificar la dirección en la cual el programa debería de encaminarse en un futuro, además de identificar si se reflejan cambios en el conocimiento y actitud de los estudiantes antes y después de esta semana, y también quieren identificar si esta experiencia influencia el interés de los estudiantes en carreras en ciencias marinas. Se entregaron encuestas antes y después del programa, se realizaron observaciones a través de la semana y se integró una  sesión con un grupo focal con las actividades al final de la semana. Los resultados preliminares son alentadores: los estudiantes demostraron un alza en su conocimiento y conciencia sobre los arrecifes de coral y la conservación en las Islas Vírgenes (véase Figuras 1 & 2), con los parámetros de aprendizaje en grupo y que las actividades prácticas aumentaron el conocimiento de los participantes. Las actitudes referentes a factores específicos sobre los arrecifes de coral cambiaron de negativas al principio de la semana hacia positivas al final de ella. Al momento, se realiza un análisis más preciso de la data por el equipo de la UIV y será compartido.

Tal vez, el éxito más grande de este programa es la alianza comunitaria que se formó para ser que esta experiencia fuera la mejor para sus jóvenes. El programa se ofrecerá en el verano de 2013 y el equipo de la UIV espera que con el refinamiento del programa basado en la evaluación de los participantes y de estudio científico, el Coral Reef Discovery Week algún día se expandirá al Coral Reef Discovery Summer.

Para más fotos, por favor visite nuestra página en Flickr y verifique aquí las actualizaciones del programa, y manténgase conectado con nosotros a través de Facebook.

 

Figura 1. Después de participar en el Coral Reef Discovery Week, el número de estudiantes que sentían que tenían mucho conocimiento sobre arrecifes de coral incrementó de un 18% pre-campamento a un 90% post-campamento.

 

 

 

 

Figura 2. También incrementó el conocimiento sobre la conservación ambiental. Después del campamento, todos los estudiantes sintieron que tenían algún tipo de conocimiento sobre su ambiente y hubo un incremento de un 60% de participantes que reportaron que conocían mucho.

 

 

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